Avant de consulter la fiche matricule de la personne désirée, il faut d'abord savoir dans quel registre elle se trouve. On consultera donc en premier lieu les répertoires alphabétiques.
Établies à la suite du recensement militaire, donc selon le domicile du soldat et non selon son lieu de naissance , ces tables permettent de retrouver le numéro matricule du conscrit, numéro qui vous permettra de retrouver sa fiche individuelle. C'est à l'âge de vingt ans que les jeunes gens sont recensés.

Les registres matricules ont été créés en 1867 et concernent donc vos ancêtres nés à partir de 1847 : auparavant, il n'existait rien de similaire. Chaque fiche contient des informations sur la totalité du parcours du soldat, ses affectations, grades, unités, ses blessures éventuelles, ses décorations, en y incluant ses différents domiciles et même une description physique, très utile pour pallier le manque de photo.

Dans un premier, temps, on recherche dans les tables alphabétiques par années, vingt ans après la naissance du soldat. La plus grosse difficulté reste de savoir de quel bureau de recrutement dépendait le soldat (et dans quel département s'il a déménagé loin de son lieu de naissance), ces bureaux étant souvent répartis selon les cantons.

1/ Répertoire alphabétique (par années)

Même si on ne connaît pas l'année de naissance, on a vite fait sa recherche. On repère le nom de la personne, et on note simplement le numéro figurant en regard (et éventuellement, le numéro de bureau). Il suffit ensuite de chercher le registre matricule englobant ce numéro. Les répertoires alphabétiques sont parfois au début ou à la fin des registres matricules, parfois isolés.

2/ Fiche matricule individuelle

Les fiches sont simplement classées par numéros, trouver le numéro que l'on a noté au préalable ne prend que quelques secondes. En général, les registres contenant les fiches contiennent 500 fiches. S'il y a 2000 soldats, il y aura donc 4 registres, de 1 à 500, 5001 à 1000, 1001 à 1500 et 1501 à 2000. Dans l'exemple ci-dessous, le matricule 560 est donc à chercher dans le registre n°2, de 501 à 1000... rien de difficile là-dedans !

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On trouve dans une fiche, après le nom, prénom et l'état civil :

a) Le signalement et le degré d'instruction : sans photo de votre ancêtre, ces renseignements feront fonctionner votre imagination à plein !

b) le "détail des services et affectations diverses", c'est-à-dire son parcours militaire

Ici, un exemple pour un soldat de 14-18. Toutes ses unités figurent, ainsi que la mention de sa mort. Il y est même noté la somme versée à sa veuve. On trouve également les différents grades occupés, les blessures (même hors période de guerre (par exemple bras cassé lors d'une chute de cheval), les décorations éventuelles (Croix de Guerre, Légion d'Honneur, Certificat de bonne conduite), les condamnations judiciaires qui pourront vous mener ensuite vers d'autres archives, etc.

c) Les adresses successives habitées, notées lors des périodes régulières de rappel sous les drapeaux, ou lorsque le soldat était engagé volontaire :

Nous avons réalisé une carte de France contenant les différents services d'archives en ligne qui proposent la consultation de leurs répertoires et/ou registres matricules. L'accord de publication récent donné par la CNIL pour les années allant jusqu'à 1921 commence à être appliqué par quelques départements et devrait considérablement aider les recherches sur les soldats de la Guerre 14-18, d'autres publient leurs registres jusque avant guerre, d'autres encore ne publient que les répertoires alphabétiques, mais le nombre de publications ne cesse d'augmenter.

Carte des registres matricules en ligne : cliquez sur l'image !

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Aller plus loin :
Vos ancêtres pendant la guerre 14-18 (1) : les ressources en ligne
Vos ancêtres pendant la guerre 14-18 (2) : Mémoire des Hommes, le site incontournable
Vos ancêtres pendant la guerre 14-18 (4) : Historiques régimentaires et journaux des unités